它是定向运动的主要比赛项目之一。参赛者要依靠标有若干检查点和方向线的地图并借助指北针,自己选择行进路线,依次寻找各个检查点,用最短时间完成比赛者为优胜。定向运动通常在森林中举行,也可以在公园、校园,甚至城市街头举行;而且定向运动容易设计出满足不同年龄、性别、体能和定向技能水平参赛者需要的比赛路线,因此参与定向运动很少受到条件限制。根据国外有关报道,定向运动的参赛者年龄最小的才3 岁,最大的则已达80 多岁的高龄。定向运动通常是一种全家人参与的富有情趣的户外运动,父母与子女一起去参加一项比赛,或者各自根据自己的年龄、技能水平分别参加专门设计的比赛项目。
在国际定联2004 年版徒步定向赛事规则中,徒步定向或定向越野(Foot orienteering)被定义为一项参赛者借助地图和指北针,在尽可能短的时间内到达若干个被同时标记在地图上和实地中的检查点的运动。定向运动的参赛者可以是个人,也可以是由两人以上组成的队。